“Newton” (1993-98): la mítica PDA de Apple; ¿éxito o fracaso?

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Ante la revolución tecnológica que estamos viviendo, cada vez sentimos más intensamente la necesidad de estar permanentemente conectados. Los dispositivos móviles están aumentando vertiginosamente su complejidad y sofisticación.
El concepto original de PDA, para tomar notas y como gestor de agenda y contactos ha cambiado. Ahora tenemos gadgets multifunción; con teléfono, cámara, reproductor multimedia, correo electrónico, acceso a Internet, consola de videojuegos, una gran biblioteca… todo ello en el bolsillo.

El multimillonario sector de los móviles y las tabletas está lleno de agresivos competidores y los consumidores nos beneficiamos con artilugios cada vez mejores y más baratos. Los necesitamos; nos hacen más eficientes y competitivos. Nos permiten conciliar trabajo y vida personal. Nos proporcionan completa información on-line y aplicaciones con las que podemos hacer ‘de todo’, mejorando nuestro ocio y nuestros negocios.

Sobra decir que se reconoce a Apple como los innovadores ‘con mayúsculas’ en este terreno. Es una compañía cuyas capacidades e imagen de marca a la hora de introducir productos disruptores y de calidad son innegables y uno de sus principales activos.

Ya en 1993, con algunos retrasos y un mes después de la ‘renuncia’ de John Sculley como CEO, los ‘magos de la manzana’ sacaron al mercado su “Message Pad”, una agenda digital con el Sistema Operativo “Newton”.

Se trataba de un dispositivo verdaderamente innovador y adelantado a su época (por aquel entonces no había nada ni remotamente parecido).
Sus principales características eran:
* Pantalla en blanco y negro con una resolución de 336 x 240
* Conectividad vía infrarrojos con otros Message Pads
* Aplicación “Notas”, que reconocía el texto escrito a mano y dibujos con el lápiz “stylus” (aprendía de los hábitos y manera particular de escribir del usuario y convertía el texto a formato digital, que podía ser exportado a un ordenador)
* Calendario personal para programar citas y eventos de manera centralizada
* Posibilidad de crear una base de datos de contactos
* Herramientas y aplicaciones como una calculadora, conversor de monedas, mapas con la zona horaria de cada país…
* Soporte para imprimir directamente mediante un cable especial, sin tener que usar un ordenador
* Sincronización de archivos e información con ordenadores con Windows o Mac OS
* Un procesador ARM 610 Risc a 20MHz
* 4Mb de memoria Rom y 640kb de Ram
* Almacenamiento de gran cantidad de datos, con tarjetas de expansión PCMCIA de 4Mb

Sin embargo, la PDA fue considerada un fracaso y el proyecto fue cancelado por Steve Jobs en 1998.

El batacazo no era previsible. Todo apuntaba a otro gran éxito ya que el producto no solo era tecnológicamente viable y satisfacía directamente necesidades de los potenciales compradores, sino que había un mercado potencial de un tamaño suficiente, que demandaba un nivel de movilidad superior para esos dispositivos informáticos que cada día mejoraban la calidad de nuestro trabajo.
Tengamos en cuenta que no había nada similar ni era previsible que a corto plazo se fueran a incorporar competidores, con lo que Apple podría mantener sus ventajas competitivas durante mucho tiempo.
Era evidente que se trataba de un producto de gama alta, con un precio elevado para el consumidor estándar, pero cuyas posibilidades presuponían un nivel de ventas suficiente para hacerlo rentable.
Además el Newton era una apuesta personal del CEO y estaba alineado con el planteamiento de Apple (proporcionar tecnología atractiva, que sea fácil de usar y mejore nuestra calidad de vida).

Pero el producto ‘se estrelló’. La autonomía del dispositivo era insuficiente; funcionaba con pilas (incómodas y caras), en vez de baterías recargables. El reconocimiento de texto no resultó: el aprendizaje del modo de escribir de cada persona tardaba dos meses hasta que funcionaba adecuadamente y se podía traducir la escritura con el ‘stylus’ al lenguaje digital. Su precio era tan alto que se podía comprar un ordenador completo, con posibilidades muy superiores, por el mismo dinero.

Se afirma que tras la vuelta de Steve Jobs como CEO de Apple, quiso ‘aniquilar’ el proyecto estrella de su ‘archienemigo’ John Sculley (recordemos que la expresión PDA “Personal Digital Assistant” había sido acuñada unos meses antes por el propio Sculley).

En realidad la movilidad aún no se consideraba tan importante.
El mundo no estaba preparado para tanto poder ‘en la palma de la mano’.
La tecnología no estaba suficientemente avanzada y la cultura no acompañaba.

A pesar de ser considerado un producto fracasado, la importancia de su legado es indiscutible.

Newton fue la primera PDA. Gracias a ella, competidores como Palm desarrollaron un nuevo mercado en torno al concepto, inaugurando la era de la informática móvil.
Apple volvió a iniciar lo que comenzaron veinte años atrás y han sido capaces de convertir el fracaso en éxito. Con el Newton aprendieron el negocio y la tecnología, y tenían la base para el hardware y sistema operativo iOS.

Tanto el iPhone como el iPad tienen, no solamente código y un procesador ‘heredado’ del Newton, sino también sus conceptos de movilidad y pantalla táctil. Un planteamiento cuyo éxito ha sido posible gracias a los avances tecnológicos en hardware, software, redes móviles y anchos de banda (disponibles ahora con calidad muy superior y a precios muy inferiores con respecto a los noventa).

Seguimos insistiendo en que el fracaso es inherente a la innovación. Es el riesgo y la exposición al fracaso lo que te hace triunfar. El Newton no fue un producto de éxito, pero sí proporcionó una experiencia y un aprendizaje muy valiosos, convirtiéndose en la semilla que ayudó a que Apple consiguiera reinventar los teléfonos inteligentes y crear la nueva era de las ‘tabletas’.

 

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